L'incroyable voyage d'Eartha Kitt, de l'abandon et de l'abus à la légende hollywoodienne: nouveau livre

2021-04-07

"Il y avait deux personnes différentes qui coexistaient au sein de ma mère", explique Kitt Shapiro à PEOPLE. "L'un était Eartha Kitt. L'autre était Eartha Mae. C'étaient deux parties distinctes qui faisaient une personne."

Eartha Kitt était l'artiste légendaire qui a séduit le public du monde entier et dont la signature ronronne en tant que Catwoman à la fin des années 60 a fait sien le rôle. Eartha Mae est née dans la pauvreté dans la petite ville de North, Caroline du Sud, la fille illégitime d'une jeune femme noire et d'un homme qu'elle a supposé être blanc - et dont elle n'a jamais connu l'identité.

«Eartha Mae a été celle qui a donné sa force», dit Shapiro, qui est le nouveau mémoire Eartha & Kitt: Une fille d'amour en noir et blanc e , est extrait dans PEOPLE de cette semaine. "Ma mère disait souvent:" J'ai utilisé tout le fumier qui m'a été jeté comme engrais "."

«Mais elle a aussi vaincu», ajoute-t-elle.

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Même lorsqu'elle a exhorté sa mère à abandonner sa douleur d'enfance, sa réponse était toujours la même: «Pourquoi est-ce que je la laisserais partir? disait-elle. "C'est qui je suis et ça a fait de moi qui je suis."

La mère d'Eartha Kitt, Anna Mae Keith, "n'avait que 16 ans et était mariée quand ma mère est née", écrit Shapiro. "Ma mère a toujours supposé qu'elle avait probablement été conçue par un viol ... on supposait qu'il était blanc."

À la fois illégitime et métisse, Eartha "a été traitée comme un paria", écrit-elle. Quand sa mère a rencontré un homme qui lui a proposé de l'épouser, il a exigé qu'elle laisse Eartha derrière lui, lui disant: "Je ne veux pas de cette fille chez moi."

«À l'époque, dans le Sud, ils l'appelaient une« yella gal », parce qu'elle était métisse», dit Shapiro.

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Et donc, à l'âge de cinq ou six ans, Eartha a été envoyée vivre avec une autre famille où elle nettoyait la maison, cueillait du coton dans les champs et était moquée et battue. Finalement, une tante de Harlem l'a envoyée chercher et elle est arrivée en train, portant les quelques vêtements qu'elle possédait parce qu'elle n'avait pas de valise.

Après que son talent pour le chant et la danse ait été remarqué par un professeur d'école, elle a reçu une bourse pour une prestigieuse compagnie de danse noire et a commencé à tourner en Europe. Un soir à Paris, on lui a demandé de se produire en solo. Sans numéro ni costume à proprement parler (elle est sortie en courant et a acheté un boulon de tissu pour faire une robe), elle a dit oui.

Au cours des six décennies suivantes, elle a chanté partout dans le monde. Et à ses côtés se trouvait sa fille Kitt. «Elle m'a appelé Kitt parce qu'elle voulait être sûre que son nom perdurait», dit Shapiro.

Fille unique d'Eartha et de son mari Bill McDonald, elle a été élevée par sa mère. (McDonald est devenu accro aux opioïdes après avoir été gravement blessé par l'explosion d'une grenade pendant la guerre de Corée. Sa dépendance, ainsi que les voyages incessants de sa mère, ont finalement conduit à leur divorce en 1964.)

Pour en savoir plus sur Eartha & Kitt , consultez le numéro de cette semaine de PEOPLE, en kiosque vendredi. 

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«Elle était une féroce protectrice de moi», dit Shapiro. "Nous formions une équipe."

Tout au long de sa vie, Shapiro a été témoin de la façon dont sa mère parlait toujours pour ceux qui ne le pouvaient pas. Que ce soit contre la guerre du Vietnam, une position qui a failli lui coûter sa carrière et lancé une enquête injustifiée de la CIA, ou en faveur des droits civils, elle note: «Elle a utilisé sa voix pour défendre des gens qui n'avaient pas de voix».

«Elle n'a jamais compris pourquoi les gens devraient être classés par race, religion et orientation sexuelle», dit Shapiro. «Son argument était que nous sommes tous des êtres humains. Nous faisons tous partie de la race humaine. auquel nous sommes tous connectés. "

Ensemble jusqu'à la fin, elle écrit comment sa mère est morte dans ses bras le jour de Noël en 2008 d'un cancer du côlon à l'âge de 81 ans. Comme il est approprié que la femme connue pour son interprétation sensuelle de "Santa Baby ", une chanson qui a été écrite pour elle, est décédée le 25 décembre. "Elle connaissait l'importance du timing", dit Shapiro en riant, "et d'une certaine manière, c'était poétique."

Shapiro , 59 ans, qui possède une boutique de vêtements à Westport, dans le Connecticut, et supervise la succession de sa mère, travaille maintenant avec l' American Cancer Society et la Colon Cancer Alliance pour sensibiliser davantage à l'importance du dépistage et du diagnostic précoce.

Elle espère que l'histoire de sa mère en inspirera d'autres. «Ma mère a tellement survécu», dit Shapiro. "C'était une femme célibataire de couleur qui s'est fait un nom en restant fidèle à qui elle était, en suivant son cœur et en étant sa propre personne. C'était une femme d'une force incroyable."

Le livre de Shapiro Earth & Kitt sort le 4 mai.

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